그 비오는 날, 눅눅한 웃음소리, 무진과 곡성 그 사이, 안개없는 폐촌에서
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…. 벌써 2년도 더 된 이야기입니다. 저는 원래 가방 하나만을 등에 지고서 이곳저곳을 떠돌며 여행하는 자유로운 영혼의 소유자였습니다. 해가 구름에 가려져 울적했던 그날도 여느때와 마찬가지로 길을 거닐다가 지쳐 잠시 외딴곳에 위치한 낡은 버스 정류장 의자에 앉아 쉬고있었습니다. 버스 정류장은 사람 하나 없는 폐촌과 가파른 산 사이에 껴있어 이런곳에도 버스가 다니는구나 하며 신기해했던 기억이 납니다. 저는 잠시 의자에 등을 붙이고 하늘을 바라보았습니다.

이상하게 그날따라 졸음이 제 몸을 지배했습니다. 그 찝찝한 졸음 때문에 저는 결국 순식간에 골아떨어져 해가 산 봉우리에 걸려 넘어가기 직전에 눈을 떴습니다. 폐촌과 산 가운데에 홀로 서있는 상태에서 유일하게 절 지켜주었던 햇빛마저 사라질 위기에 처하자 저는 이도저도 못하는 신세가 되고 말았습니다. 왔던 길을 되돌아가기에는 거리가 너무 멀었고, 폐촌의 다 망가진 집에 들어가 쉴수 있을 정도로 제게 용기가 있지는 않았습니다. 엎친데 덮친격으로 빗방울도 조금씩 떨어지기 시작하자 저는 패닉에 빠져 군데군데 구멍뚫린 정류장 지붕을 우산삼아 의자 위에 쪼그려앉아 하염없이 아침만을 기다리고 있었습니다.

빗소리가 사방을 가득 매우기 시작하고 정류장 지붕의 구멍에서 홍수가 난것마냥 빗물이 잔뜩 쏟아지기 시작할때 즈음 저 멀리서 선명한 방울소리가 들려왔습니다. 듣자 하니 저 멀리 폐촌에서 들리는듯 하여 어릴적에 들었던 귀신이란 귀신들은 전부 떠올라 소스라치게 놀라 벌벌 떨기만 하는데 방울소리는 그칠줄 몰랐습니다. 그렇게 20분정도 떨고있다보니 갑자기 소리의 근원지가 궁금해지더군요. 제가 워낙 겁이 많아 차가 없으면 짧은 터널도 지나가기 힘들어했었는데 그때는 무슨 배짱이였는지 입고있던 겉옷을 우산삼아 폐촌을 향해 길을 나섰습니다. 제가 다행히 손전등을 가지고있어 망정이지 아니였다면 땅에 난데없이 튀어나와있는 흙더미들에 발이 걸려 여러번 걸려 넘어졌을겁니다.

걸으면 걸을수록 방울소리가 가까워져 걸음을 재촉하다가도 무서운 생각이 떠올라 잠깐 멈칫하고, 뭐 어떠냐고 스스로를 설득하며 다시 걷다가도 갑자기 무서워져 뒷걸음질 치는 짓을 반복하며 오만가지 생각을 다했습니다. 사람일지 귀신일지, 사실 어디 폐가에 있는 혼들이 방울소리를 내어 날 부르는게 아닐지, 그냥 바람소리를 내가 착각하고 있는건 아닐지, 그런 시답잖은 생각들을 하다보니 벌써 방울소리는 가까이서 들리더군요. 의심의 여지 없이 확실히 방울소리였습니다.

제가 땅바닥에 주저앉은건 나무 판자로된 낡은 문을 발견한 뒤의 일이였습니다. 누군가가 뒤에서 제 어깨를 두드리며 웃음소릴 내었고, 저는 심장이 아래로 곤두박질 쳤다가 다시 목구멍으로 솟구쳐 올라오는 느낌이였습니다. 온 몸에 힘이 풀려 주저앉은 채로 바닥에 떨어진 손전등이 누군가의 발을 비추고 있는 모습을 보았습니다. 제가 그 상태로 얼어 고개를 못들고 있자 그 웃음소리가 다시 한번 들려왔습니다. 젊은 여자의 웃음소리였는데 그 웃음소릴 아직도 저는 잊을수 없습니다. 손전등 빛에 비춰진 발의 주인은 손을 뻗어 제게 손을 내밀며 말했습니다.

"어머나 괜찮아요?"

아마도 저는 그 순간에 정신을 잃었던것 같습니다. 긴장이 풀려서인지 반대로 너무 긴장해서인지, 아님 몸에 누적된 피로와 스트레스가 그 순간에 화려하게 폭발해 버린건지는 아직도 모르겠지만 확실한건 저는 바로 기절해 버렸다는 사실이고, 제가 눈을 떴을때는 나무로된 천장과 바닥에 깔려있는 누비조각 솜이불이 절 반겼습니다. 자리에서 일어나 앉자 머리가 지끈거렸습니다. 잠시 머리를 부여잡고 가만히 있다 주변을 둘러보니 빗소리가 요란한건 마찬가지였지만 이불 덕분에 생각보다 춥지는 않았고, 절 둘러싼 등잔불 몇개가 주변에 있는 유일한 빛이였지만 제 옆에 누군가가 앉아있다는걸 알아차리기엔 충분했습니다.

저는 그 형체의 얼굴도 간단한 생김새도 하다못해 체형까지도 아무것도 볼수가 없었습니다. 물론 제 스스로가 보고싶어하지 않았던 것도 있었겠지만, 등잔불이 별로 밝지 않은 편이였고 머리가 지끈거려 눈앞이 흐려진 탓이 컸습니다. 사람이라 하기에는 아무런 미동도 없었고 작은 숨소리마저도 들리지 않는, 거기에 더해 눅눅한 흙냄새가 코를 강하게 찔러온 탓에 그 불안한 검은 형체가 가져오는 압박감과 불쾌함에 짓이겨져 차마 조금의 미동조차도 할수 없었습니다. 마치 내가 일어났다는걸 들키는 순간 상상도 못할만큼 끔찍한것이 절 덮칠것만 같았습니다.

그 순간 번쩍하며 번개가 쳤고 곧이어 따라온 천둥소리가 귀를 먹먹하게 만들었습니다. 그러자 등잔불이 미치지 못하는 어둠 속에서 붉은 개 하나가 튀어나오더니 제 앞에서 저와 눈을 맞추고선 시끄럽게 짖기 시작했습니다. 특이하게도 그 개의 입속은 살이 녹아내린듯한 모양새였는데 언젠가 봤었던 심한 화상 흉터와 비슷해 보였습니다. 머리에서 시작되어 뺨을 타고 내려온 식은땀이 턱에 맺히기 시작했을때 즈음 검은 형체에서 기절하기 전에 들었었던 젊은 여자의 웃음소리가 흘러나오기 시작하였습니다. 저는 너무나도 무서워져 그 자리에서 도망치려 일어났지만 앞뒤좌우 사방에 어둠이 짙게 깔려있었고 빛이라곤 눈앞의 등잔불이 전부라 함부로 걸음을 땔 수가 없었습니다.

그때 무언가가 제 어깨를 툭 하고 건드렸습니다. 제가 너무 놀라 소리를 지르며 돌아보자 뒤에 있던 개가 갑자기 절 향해 돌진하더군요. 때문에 저는 그만 뒤로 넘어가버렸고 겨우 다시 일어났을때는, 웃음소리가 더이상 들리지 않았습니다.

공기가 서서히 눅눅해져 가는것을 온 몸으로 느낄수 있었습니다. 온 몸의 털들 뿐만이 아니라 머리카락 까지도 일어서는 느낌이 등골을 타고 올라왔습니다. 바깥의 빗소리도 제대로 들리지 않을 만큼 정신이 나간 제 눈앞에는 그 붉은 개는 온데간데 없고 기괴한 모습의 여자가 천장에 붙어있었습니다. 여자의 머리와 눈에서 잔뜩 떨어지는 핏방울들이 제가 덮고있었던 이불을 서서히 빨갛게 물들였고, 귀에 걸리다 못해 찢어진것 같이 보이는 커다란 입에서는 낄낄대는 웃음소리가 흘러나오고 있었습니다. 제가 도망치기 위해 뒷걸음질 치기 시작하자 그것은 온 몸이 조각조각 토막나 바닥으로 떨어졌습니다. 바닥에 떨어진 토막들은 마치 발작 환자들처럼 부들거렸고 흘러나온 피냄새가 코를 찔렀습니다. 마침내 제가 낡은 나무 문을 찾았을때 그 토막들은 서로 연결되기 시작하여 벌써 어느정도 제법 그럴싸한 여성의 형태가 된 상태였습니다.

저는 문 손잡이를 잡아 뜯을듯이 땀범벅인 손으로 계속 돌렸고, 다행히도 문이 열렸지만 그 순간에는 그 사실이 그리 중요하지 않았습니다. 절망적이게도 그것은 이미 절 향하여 날아들었고 저는 목을 졸린채로 뒤로 나자빠지고 말았습니다. 그것은 절박하게 몸부림치는 제 양팔을 꽉 잡았고 저와 눈을 맞추더니 제게 밤이 온다고 말하였습니다. 그 뒤에 저는 비명을 지르다 기절했던것 같습니다.

제가 다시 정신을 차렸을때 전 병실에 누워 천장을 바라보고 있었습니다. 옆에는 제 아버지와 어머니께서 잠들어 계셨고, 무진 무병원이라 프린트되어 있는 얇은 병원 이불이 절 감싸고 있었습니다. 그 일이 있고서 얼마 뒤에 어머니께 무슨일이 있었는지를 여쭤보았더보니 제가 폐촌 구석탱이에 있는 공동묘지 안에서 발견되었다 하더군요. 비가 잔뜩 쏟아지는 밤중에 공동묘지에서 손전등 불빛이 왔다갔다 하길래 동네 주민분들을 대리고 직접 나선 묘지 앞 아파트의 부녀회장님 덕분에 제가 구조되었다 하셨습니다. 사실 알고보니 제가 본 낡은 나무 판자 문은 묘지에 둘러져있는 담장이였고 손전등에 비춰진 발의 주인은 부녀회장님 이였던 것입니다.

그러나 몇가지 이상한 점이 있었습니다. 그 말대로라면 웃음소리는 아파트 부녀회장님께서 내셨다는게 되는데, 나중에 직접 여쭤보았더니 부녀회장님께서는 웃은적도 없고 그 근처에서 웃음소리는 물론 방울소리 조차도 듣지 못했다 하셨습니다. 또한 공동묘지는 앞서 말한 나무 판자로 둘러싸여 있어 쉽게 들어갈수 없었음에도 제가 그냥 걸어서 그 안에 들어갈수 있었던 점, 공동묘지가 제가 걸어간 방향과는 전혀 다른 장소에 위치해 있었다는 점, 그리고 굉장히 생생하게 와닿았던 그 기괴한 여자가 정황상 전부 제가 꾼 꿈일수밖에 없음에도 제 양 팔에는 선명한 손모양 상처가 나있었다는 점 등, 물론 어찌어찌 설명하다 보면 제 착각이였거나 공포심이 만든 환각이라고 할수 있겠지만 마냥 그렇다기에는 흉터도 그렇고 제 부모님과 절 찾아낸 사람들이 제게 무언가를 감추고 있다는 느낌을 떨칠수가 없습니다. 결국 저는 아직도 제가 겪었던 그 일들에 대한 제대로된 진실을 알지 못합니다.

…. 이정도면 됐나요? 네 그렇군요. 아 네, 어… 약물 알러지는 없습니다. 네. 네. 아 그 전에 하나 물어볼게 있어서 그런데요. 그… 여기가 무슨 재단이라고요?


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